Stel je een wereld bevolkt door mammoeten, reusachtige luiaards en gordeldieren en kleinbedrijf auto - 50.000 jaar geleden meer dan 150 soorten van deze mysterieuze zoogdieren grote lichaam zwierven onze planeet. Maar door 10.000 jaar geleden, twee derde van hen was verdwenen.

Sinds het einde van de 19e eeuw, hebben wetenschappers een raadsel dan waar het ging deze "megafauna". In 1796, heeft de beroemde Franse paleontoloog Georges Cuvier stelde een wereldwijde catastrofe ze werden weggevaagd. Anderen waren boos. Het grote Thomas Jefferson was zo tegen het idee van Cuvier stuurde een expeditie om te proberen om deze grote kuddes grazers tevreden in de VS te vinden. Het enige wat iemand zou kunnen zeggen dat het zeker was er moet veel meer dan wat we vandaag zien.



Alfred Wallace, die de eerste papier schreef op evolutie door natuurlijke selectie van Charles Darwin, merkte op dat "we leven in een wereld zoölogische uitgeput, van wie al de meer grote en fel, en de meest vreemde onlangs overleden." En "een van de grote gele 'geschiedenis: wat is er gebeurd met de megafauna, en als ze verdwijnen?

De Glyptodon twee ton overleefde tot 10.000 jaar geleden. Pavel Riha, CC BY-SA

Zoals bij elk goed mysterie, zijn er twee verdachten: klimaat en mensen.

Het idee dat onze voorouders de enorme dieren uitsterven kan hebben gedreven is al lang een populaire opvatting, vooral omdat de verspreiding van de mensen over de hele wereld is nauw verbonden met hun verdwijning. Een aantal belangrijke punten van kritiek blijven worden gericht aan deze theorie, de meest populaire wezen dat veel grote dieren zijn nog steeds aanwezig in Afrika, maar het heeft de langste staat van tewerkstelling van mensen. Anderen op hun beurt stellen dat de mens geëvolueerd naast co-megafauna in Afrika miljoenen jaren, waardoor de dieren de tijd om te leren van het menselijk gedrag.

Het alternatief is dat de snelle klimaatverandering de oorzaak van de habitat van de megafauna te krimpen of verdwijnen. Als de planeet opgewarmd door de laatste ijstijd 12.000 jaar geleden, zouden veel dieren hebben moeite zich aan te passen aan de nieuwe omgeving. Een van de belangrijkste kritiek is dat er grote veranderingen in het klimaat in het verleden, waarvan sommige even extreme en snel zijn. Wat zou anders zijn geweest met deze meest recente opwarming?

In het onderzoek gepubliceerd in het tijdschrift Science, worden gerapporteerd nieuwe vooruitgang in het oude DNA, koolstofdatering en de reconstructie van het klimaat die uiteindelijk zorgen voor antwoorden. Boven, op voorwaarde dat de soort verscheen in de fossielen van de uitlegging overleven was dat er niets significant tienduizenden jaren was gebeurd.

Maar dankzij de oude DNA analyse van de botten megafaunal weet nu dat deze benadering een reeks gebeurtenissen verloren de laatste 50.000 jaar, wanneer de voornaamste delen van de genetische diversiteit van de species, of zelfs de gehele species, verdwenen . Daarnaast, meer precieze datering koolstof fossiele resten shows deze uitsterven hebben niet alles gebeurt in een keer, maar werden gespreid in tijd en ruimte.

De auteurs hebben onlangs ontdekte dit mammoet DNA volledige wervels bewaard in ijs, terwijl het doen van veldonderzoek in het noorden van Canada. Kieren Mitchell, auteur verstrekt

Het is belangrijk om de achtergrond van deze uitsterven begrijpen was een wild fluctuerende klimaat. Ice Age in het noordelijk halfrond was niet een lange koude woestijn. In plaats daarvan zijn de omstandigheden zijn bevroren, gekenmerkt door vele, korte periodes van snelle verwarming, bekend als interstadials, waar de temperaturen kunnen stijgen van 4 tot 16˚C in een paar decennia duren en honderdduizenden jaren. Zij vertegenwoordigen de meest ingrijpende veranderingen in het klimaat waargenomen in het recente geologische verleden.

Wanneer we vergeleken de exacte data van de Europese en Amerikaanse extincties met klimaat verslagen, waren we verrast te ontdekken dat samenviel met de abrupte opwarming van interstadials; in schril contrast, is er een volledige afwezigheid van uitsterven op het hoogtepunt van de laatste ijstijd. Toen de temperaturen zijn gestegen over de interstadials, zou dramatische veranderingen in neerslag en de vegetatie globale modellen van de megafauna plaats onder grote stress. Degenen die niet konden aanpassen aan de snel veranderende omstandigheden zou snel bezweken. De Europese grot leeuw, bijvoorbeeld, heeft overleefd door de periodes waarin een groot deel van het continent was bedekt met ijs, alleen worden geblust in een relatief goedaardige rond 14.500 jaar geleden.

Uitsterven megafaunal afgezet tegen de klimaatverandering. Geschiedenis temperatuur wordt weergegeven in het onderste deel; zwarte strepen en rode vertegenwoordigen 95% betrouwbaarheidsintervallen. De meeste dieren stierven tijdens warme interstadiaal, en de laatste ijstijd heeft vrijwel geen effect gehad. Cooper et al

Er lijkt weinig twijfel mensen hebben bijgedragen aan uitsterven, dat wel. Terwijl de dramatische klimaatverandering waren de belangrijkste factor in de gebeurtenissen van megafaunal uitsterven, zou de mens de genadeslag van toepassing op mensen die al last hebben van verhoogde stress.

In een waarschijnlijke scenario, zouden mensen hun inspanningen te concentreren op de lange kruipende jagen, doden van de weinige gedurfde individuen uit een populatie te herstellen uitgestorven, waardoor gelokaliseerde uitsterven uit te breiden naar gebieden groter en groter, die uiteindelijk zou leiden tot een onomkeerbare ecosysteem instorten. Het is aannemelijk dat het patroon van verspreide nederzettingen en de moeilijkheid van slechts opsporen van fossielen is omdat de relatie met opwarming gebeurtenissen is niet eerder waargenomen.

Wat betekent dit voor de toekomst? Nou, om te beginnen, snel stijgende temperaturen zijn geen goed nieuws voor de megafauna dat de laatste verwarming overleefd. In veel opzichten is de verhoogde niveaus van atmosferische CO2 en de daaruit voortvloeiende opwarming effecten zullen naar verwachting een vergelijkbare snelheid van verandering aan het uiterlijk van interstadials verleden, een voorloper van een belangrijke fase van de grote zoogdieren uitsterven.

Dit is des te meer kans dankzij onze "succes" in de ontwikkeling van de oppervlakte van de planeet, het breken van de gebieden van de natuurlijke habitat en verstoren elke connectiviteit die ooit bestond tussen de gebieden. Migratie is steeds minder een optie voor soort moeite zich aan te passen aan veranderende temperaturen met weinig kans om te vullen van aangrenzende gebieden voor het herstel bevolking. Zelfs na al die jaren, zijn megafauna een waardevolle les uit het verleden.

Auteurs: Chris Turney is hoogleraar en ARC Laureate Fellow aan UNSW Australië. Alan Cooper is directeur van Australian Centre for Ancient DNA bij het gesprek.